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La delicada salud de la economía

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Todas las alertas están prendidas sobre el continuo deterioro de la economía colombiana. El dato del crecimiento del primer trimestre fue no sólo decepcionante sino el más bajo de los últimos ocho años.

Crecimos apenas un 1.1% del producto interno bruto, cifra que confirma la tendencia de desaceleración económica en la mayoría de los sectores productivos. En efecto, de los nueve subsectores que conforman el indicador, cinco presentaron saldos en rojo. Salvaron la jornada, la agricultura que creció 7.7% y el sector bancario con un 4.4%. Por el contrario, impresiona la vertiginosa caída del sector de minas y cantera –de especial interés para el Cesar y La Guajira–, la cual se redujo en un 9.4%.

De otra parte, otro de los indicadores que reflejan el estado de pesimismo de los colombianos frente a la economía es el índice de confianza del consumidor, medido por Fedesarrollo, el cual desde enero del año pasado lleva 16 meses en negativo. En enero de este año marcó su techo -30.2, en febrero -24.3, en marzo -21.1 y en abril se recuperó al llegar a -12.8, pero aún permanece en negativo.

En la misma tendencia negativa se encuentra nuestra balanza comercial en una paradoja que hemos señalado en reiteradas oportunidades: a pesar de tener una tasa de cambio competitiva y varios tratados de libre comercio vigentes, seguimos exportando muchísimo menos de lo que importamos, importaciones que han sustituido y afectado gran parte de la producción local. Y si a esto se le agrega el paro del puerto de Buenaventura, la afectación al comercio internacional de bienes puede ser aún mayor.

Uno de los primeros efectos de la desaceleración económica, acompañada de altas tasas de interés, es la tendencia a refinanciar a mayor plazo las deudas adquiridas por los hogares colombianos. Así lo confirma el Reporte de Estabilidad Financiera del Banco de la República que indica que la deuda de los hogares subió a 187.5 billones de pesos, de los cuales 32.6% corresponden a crédito de vivienda y 67.4% a créditos de consumo.

Y hablando de tasas de interés, llama la atención que, pese a la política sostenida del Emisor de bajar la tasa interbancaria, los bancos comerciales no bajen las suyas en la misma proporción ni en el tiempo esperado. En efecto, este año el banco central ha bajado en cinco oportunidades la tasa de interés, que está en 6.25%, pero las tasas que aplica el sector financiero a los distintos créditos (consumo, vivienda, vehículos, etc.) siguen por los aires. El caso más dramático es el de la tasa aplicada a las tarjetas de crédito que es apenas ligeramente inferior a la usura.

Sin embargo, no todo ha sido negativo. La inflación ha estado controlada. Entre enero a abril la variación total del índice de precios al consumidor fue de 3%, lo que la ubica dentro del rango meta del Banco de la República para este año. Por otra parte, en cuanto al desempleo hay una franca recuperación, pues pasamos de tener cifras de dos dígitos como en enero 11.7% y febrero 10.5%, a un solo digito en marzo 9.7% y en abril 8.9%. También se resalta la creación de mayor empleo en las zonas rurales impulsada por el buen desempeño de la agricultura.

Ante este panorama sombrío sorprende la tímida reacción del gobierno para enfrentar la compleja situación económica. Las iniciativas para reactivar la economía como el Plan de Impulso a la Productividad y el Empleo, PIPE (en sus dos fases) y Colombia Repunta no han logrado los resultados esperados. Las locomotoras de Vivienda e Infraestructura que antes impulsaron el crecimiento hoy están rezagadas y sin el dinamismo anterior. Y el margen de maniobra del gobierno cada vez es menor frente a las restricciones presupuestales que impone la Regla Fiscal y las recomendaciones de austeridad de las agencias internacionales calificadoras de riesgo. Un avezado economista como Santos, exministro de Hacienda, debe dar señales claras que nos saquen del laberinto económico en el que estamos.

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